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Actualizado: 11 octubre, 2023

Siempre me ha resultado muy llamativo el debate en torno a la palabra celta y todo lo que la rodea. Hay auténticos hooligans en este mundo de la proto-historia. Yo que soy reflexivo por naturaleza, tengo por costumbre desmenuzar hasta el más mínimo concepto, algo que me lleva tiempo, pero que al final me sirve para tener una base sólida de argumentación.

Hace poco, un profesor de la facultad al que tengo en buena estima, nos decía que en Humanidades es muy complicado establecer conceptos, por tanto debemos acudir casi por obligación como primer paso de cualquier investigación que hagamos a las definiciones que estén ya establecidas.

Definición de Celta (RAE)

Del lat. Celta, y este del gr. Κελτός Keltós o Κέλτης Kéltēs, voz de or. celta.
1. adj. Dicho de una persona: De un grupo de pueblos indoeuropeos establecidos antiguamente en la mayor parte de la Galia, en las islas Británicas, y en buena parte de España y Portugal, así como en Italia del norte, Suiza, Alemania del oeste y sur, Austria, Bohemia y la Galacia en el Asia Menor. U. t. c. s.
2. adj. Perteneciente o relativo a los celtas.
3. adj. Perteneciente o relativo al celta (‖ grupo de lenguas). Léxico celta.
4. m. Grupo de lenguas indoeuropeas, dividido en continental e insular, que comprende, entre otras, el gaélico, el britano, el galo, el celtíbero y el gálata.

Como veis, a grandes rasgos, el concepto define unas características de unos pueblos indoeuropeos que ocupan un espacio definido en el centro y occidente de Europa, así como unas lenguas que hablarían estos pueblos.

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Básicamente la definición de nuestro diccionario recoge la evolución de este concepto desde la Antigüedad Clásica hasta nuestros días. Vamos a analizarlo.

Qué significa Celta, analizando un concepto
Panel de Cernunnos. Caldero de Gundestrup. Museo de Copenhage

Un concepto geográfico griego

Del lat. Celta, y este del gr. Κελτός Keltós o Κέλτης Kéltēs, voz de or. celta.
La primera vez que los celtas aparecen en la historia lo hacen de la mano de Hecateo de Mileto en el 517 a.C.  El geógrafo griego los ubica al norte de la colonia de Massalia, la avanzadilla en el mediterráneo occidental de las colonias griegas.

En el siglo V Heródoto, los ubica en los alrededores del Danubio pero también en el extremo occidental de Europa, en Iberia.

Empieza el Istro en la ciudad de Pireno desde los Celtas, los que están más allá de las columnas de Hércules, confinantes con los cinesios, último pueblo de la Europa, situado hacia el Ocaso, y después de atravesar toda aquella parte del mundo, desagua en el Ponto Euxino, junto a los istrienos, colonos de los milesios.

Heródoto, Historia, II. XXXIII.

En el S. IV Rufo Festo Avieno los menciona también en su Ora Marítima.

Les llaman Keltoi un nombre que pasará a la Historia y que no ha dejado de estar rodeado de controversia. Sobre el orígen de este término hay quien dice que la palabra es el nombre con el que estos pueblos se llamaban a sí mismos y que los griegos transcribieron, vendría del indoeuropeo kjel con un significado próximo a “ocultar, calentar” o kel “calentar”. Por otro lado están los que defienden un orígen griego de este término que podría significar algo así como “los altos”.

Qué significa Celta, analizando un concepto
Antigua copia romana en mármol de una estatua griega ya desaparecida, probablemente hecha en bronce, que fue encargada entre 230 y 220 a. C. por Átalo I de Pérgamo para conmemorar la victoria sobre los gálatas (wiki)

Un estilo artístico

2. adj. Perteneciente o relativo a los celtas.

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No creo que exista duda de que el estilo de La Tène es el estilo celta por antonomasia. La orfebrería y la concepción artística de este arte del centro de Europa, que se extendió por el continente, es sin duda la expresión material que los celtas, sean quienes fueren, nos han legado. Aquí hay menos dudas.

Precisamente la arqueología nos enseña que el periodo de La Tène (450 a.C) , al que se considera sucesor de Hallstatt (en torno al 800 a.C.) sucede en la época en la que los griegos empiezan a tener contacto con los pueblos celtas, y no es por casualidad.

Un concepto etnográfico: Roma, siglo I a.C.

1. adj. Dicho de una persona: De un grupo de pueblos indoeuropeos establecidos antiguamente en la mayor parte de la Galia, en las islas Británicas, y en buena parte de España y Portugal, así como en Italia del norte, Suiza, Alemania del oeste y sur, Austria, Bohemia y la Galacia en el Asia Menor. U. t. c. s.

Posiblemente el mejor conocedor de entre los romanos de la cultura celta será Julio César, quien en el siglo I a.C. dice que los galos (Galli) se llamaban celtas a sí mismos. Lo que también ha supuesto una controversia. Los que dicen que esto confirma que era un nombre indígena y los que dicen que lo adoptaron de los griegos como nombre genérico de sus tribus.

Qué significa Celta, analizando un concepto
Mapa de la Galia. Fuente Wiki Commons

A finales de ese siglo Estrabón habla de los celtiberi y celtici en Iberia, y los diferencia de los iberos y los lusitanos. Entre los galaicos y astures encontramos epigrafía que contiene el término CELTIUS (castro de Llagú en Asturias). El geógrafo latino menciona a los celtas “la raza que ahora se llama a la vez gala y gáltica”, pero usa el término Céltica como si fuera sinónimo de Galia.

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El concepto pasa por tanto de definir a un grupo de pueblos en un área geográfica a definir a unos pueblos de forma etnográfica, acaba de nacer el concepto de los celtas. Es decir, ya tenemos un espacio geográfico (entre Iberia y Centro Europa, la keltiké) y una serie de pueblos que se llaman a sí mismos Keltoi.

Un concepto lingüístico

3. adj. Perteneciente o relativo al celta (‖ grupo de lenguas). Léxico celta.
4. m. Grupo de lenguas indoeuropeas, dividido en continental e insular, que comprende, entre otras, el gaélico, el britano, el galo, el celtíbero y el gálata.

En el siglo XVIII comienza el estudio de las lenguas celtas, coincidiendo con el momento de consolidación de la narrativa histórica de las naciones del viejo continente, que ven en el pasado remoto el orígen fundacional que da base a un nacionalismo romántico que recorre toda Europa.

Qué significa Celta, analizando un concepto
Óleo por H. P. Motte. Museo Galorromano, Lyon. Fuente National Geographic. Druida

Es el momento en el que surge el concepto de celta, como descendiente de un idílico pueblo salvaje y puro (ario) que utilizaba una lengua que aún se mantenía en el occidente más remoto de las naciones europeas.

Lo cierto es que Celta es un concepto inglés moderno, escrita por primera vez en 1707, por Edward Lhuyd, cuya obra, junto con la de otros estudiosos de finales del siglo XVII, atrajo la atención académica hacia los idiomas y la historia de los primeros habitantes celtas de Gran Bretaña.

Se percibió entonces la diferencia entre las lenguas celtas insulares (britónico y gaélico) y las continentales (galo y celtíbero), de las que se ha escrito ríos de tinta sobre cual de ellas es más antígua.

Por resumir en este sentido diremos que en el XIX lo celta se presuponía ario y centroeuropeo, y ahora se distingue entre dos sustratos, uno atlántico más antiguo y uno del centro de Europa netamente lateniense.

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