Vista cenital de la basílica de Marialba de la Ribera. Foto LNC

La provincia de León, como ya os dije en multitud de ocasiones, tiene un patrimonio histórico ingente. Algunos de los yacimientos revisten una importancia que los hace únicos, no sólo en nuestro país, sino en toda Europa. Es el caso de esta basílica paleocristiana. Se trata de uno de los primeros templos cristianos del norte de España, vinculado a los efectivos militares de Legio, que es la fuente de la difusión de esta religión en el noroeste.

Un poco de historia de este sitio

Se encuentra a apenas 6km de la ciudad de León, en Villaturiel y su historia, desde su descubrimiento en el siglo XIX 1 no ha sido buena. Su estudio comienza en los años 60 por el Instituto Arqueológico Alemán en Madrid, y fue continuado por el Instituto Leonés de Estudios Romano-Visigóticos. De ahí pasó a un estado de latencia, que no le hizo mal, permaneciendo los restos enterrados durante varias décadas.

En 2009 se acometen de nuevo una serie de campañas arqueológicas, y ya por aquel entonces se planteaba la posibilidad de crear un aula de interpretación. La operación, dotada con cerca de 200.000 euros de presupuesto quedó en nada. Mientras tanto, los restos de los pocos muros conservados quedaban comidos por la maleza y la exposición a saqueos y al duro clima leonés.

La basílica paleocristiana de Marialba de la Ribera, León
Excavaciones en Marialba. Foto Universidad de Oviedo

La excavación realizada en 2009 por la Fundación del Patrimonio Histórico de Castilla y León  abarcó una superficie de 2.000 metros cuadrados, donde se localizaron 237 enterramientos, con restos de 282 individuos; más de 3.400 fragmentos de cerámica y cerca de 2.500 fragmentos no cerámicos (metal, vidrio, azabache, monedas, decoración, ladrillos, tejas, piedras y fauna).

Se prospectaron 8.000 metros cuadrados, mediante georradar, y se descubrió la existencia de grandes construcciones, a unos 200 metros al norte de la basílica, que llamaron la atención de los arqueólogos por la solidez y amplitud de las estructuras detectadas; todo apunta a que se trataría de edificios notables, en consonancia con la propia basílica.

En 2019 se anunció de nuevo el inicio de las obras de consolidación y de la investigación del yacimiento. Esta vez por parte del ILC, con una dotación de cerca de medio millón de euros. Las obras se paralizaron en 2021 por la pandemia y el edificio museo que lo iba a acoger se quedó a medio terminar.

Por cierto, la Universidad de Oviedo participa en la investigación de este sitio a través de un proyecto propio:

MARIALBA. De Conventus Asturum a Asturorum Regnum. El territorio de la ciuitas Legione y el asentamiento de Marialba de la Ribera (León) entre época tardoantigua y medieval.

La basílica paleocristiana

La verdad es que es una construcción fascinante. Su origen hay que datarlo en el siglo III d.C. 2 y en un primer momento se trataba de una sala rectangular orientada aproximadamente N-S y con un ábside semicircular en su cara meridional.

Los investigadores alemanes que lo excavaron por primera vez, establecen tres procesos constructivos diferentes. En esta primera fase se trataría de una construcción relacionada con una villa agrícola. El problema es que este tipo de construcciones suelen aparecer integradas en un complejo mayor, y este no es el caso de Marialba, que aparece exenta. En ese momento también aparecen diversas tumbas, que sabemos que son precristianas3 por el ritual y la epigrafía, y que están relacionados con el cercano campamento de la Legio VII, ubicado a menos de 7 Km. Precisamente todo apunta al patrocinio de la unidad militar como promotora de este espacio de enterramiento, tanto por la epigrafía como por la técnica constructiva, que se repite en la muralla legionaria de la ciudad de León.

La basílica paleocristiana de Marialba de la Ribera, León
Maqueta de Marialba de la Ribera. Foto Diario de León

En  ese momento no se la considera todavía iglesia, ya que el canon constructivo cristiano establece una orientación E-O para los templos, que aquí no se cumple.

Es a partir de la segunda fase constructiva, a finales del siglo IV d.C. y principios del siguiente cuando ya se documenta una técnica constructiva distinta, de más calidad, y en la que se han ubicado trece tumbas en el ábside de la construcción.

En este momento aparecen ciertos elementos constructivos que apuntan ya a un lugar de culto, como unas pilastras que sujetan una bóveda de arista que completaría el simbolismo de este sitio. Es un edificio de mucha altura, seguramente con ventanales en sus laterales. Durante el siglo IV d.C. se documenta en León una pujante comunidad cristiana asociada al campamento legionario, que podemos considerar el introductor del cristianismo en la zona y hacia el noroeste. Hay testimonio de un obispo que acude al concilio de Elvira.

Probablemente el lugar ya es entonces una gran iglesia martirial, o eso creen la mayoría de investigadores, actuales y pasados como Menéndez Pidal, que ya la consideraba una de las cuatro grandes y más antiguas iglesias martiriales de España, y que la colocaría entre las primeras iglesias del oeste de Europa.

Ya en una época tardía, en los siglos VI y VII se añade un nártex y otros elementos, y se detecta además una profusión de elementos arqueológicos de época visigoda. se trata entonces de una iglesia bautismal4 mantenida por una potente comunidad cristiana.

Las obras previstas

No se vosotros pero yo ya perdí la cuenta de los cientos de miles de euros que se han invertido en esta basílica y sigue sin estar ni protegida ni dignificados sus restos.

La basílica paleocristiana de Marialba de la Ribera, León
Infografía del proyecto. Fuente Diariodeleon.com (2018)

Hace unos días leí en la página de esta institución que de nuevo hay fondos para la protección que se había previsto, y se detalla la actuación a realizar. La Diputación sigue con el proyecto de recuperación total de este sitio.

Se trata de un museo de dos plantas y más de 1800 metros cuadrados en el que se protegerán los restos de la basílica y que contarán con sistemas de iluminación y proyección de audiovisuales (esto ya se dijo en 2021). Este edificio, a medio construir actualmente es el que quedó sin terminar por el abandono de la empresa adjudicataria.

La basílica paleocristiana de Marialba de la Ribera, León
Estado actual de la basílica. Foto ILC

Los fondos del Programa R, que se lanzó en 2021 son de una inversión de 300.000€ para musealizar los restos

«En concreto, el proyecto aprobado prevé dos momentos fundamentales en lo que será la futura visita museográfica: uno inicial, ubicado sobre la plataforma de entrada al edificio y en el que se proyectará un documento audiovisual de contextualización destinado a ofrecer una adecuada introducción y ambientación geográfica e histórica en torno al monumento y una segunda parte en la que al visitante, desde cualquier punto del recorrido, se le irá contando todo el proceso constructivo de la basílica con apoyo de locuciones y de música, y también gracias a la iluminación de los diversos elementos del edificio (transformación del ábside, las pilastras, el nártex, el baptisterio y otros elementos).

Esto permitirá, desde la penumbra, ir revelando los restos completos de la basílica con un orden cronológico, así como los usos y ritos históricos asociados a los mismos, como producto de sucesivas adiciones y transformaciones, hasta su momento final, en el cual se da paso de nuevo a la ‘oscuridad’ a la que se llegó tras su abandono.»

En definitiva. Tras varios proyectos y cientos de miles de euros gastados es normal que exista un gran escepticismo en cuanto a la realización de las medidas de protección. Soy optimista porque me consta que actualmente hay medios económicos para afrontar proyectos que antes de la pandemia eran irrealizables. Lo estamos viendo en varios ámbitos, pero no obstante, estaremos atentos a ver cómo se desarrollan las cosas para informar. Os dejo un poco de bibliografía sobre este importante lugar.

Notas al pie y bibliografía

  1. Peñín, R. M. (2011). Los Orígenes de la iglesia cristiana: Marialba de La Ribera in suburbio legionense. Fuentes documentales y datos arqueológicos. In Iglesia y ciudad: Espacio y poder (siglos VIII-XIII) (pp. 103-136). Universidad de Oviedo.
  2. Fernández, M. L. G. (1998). El conjunto arqueológico de Marialba de la Ribera. ProMonumenta: revista de la Asociación de Amigos del Patrimonio Cultural de León, (2), 59-63.
  3. Núñez Cantalapiedra, Á. (2013). El conocimiento de las poblaciones del pasado a través de los restos óseos: estructura demográfica de la población recuperada del yacimiento de Marialba de la Ribera (Villaturiel, León) (Bachelor’s thesis).
  4. Gutiérrez González, J. A. (2021). Los oscuros orígenes de un monumento funerario y cultual Marialba de la Ribera (León). De mausoleum-martyrium a basílica bautismal. Gerión.
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Fon S.P.
Apasionado por la arqueología e historia del pueblo astur. Pateando museos y yacimientos entre el Cantábrico y el Duero. Excavando cuando puedo.

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